美神秘航天飞机X-37B返回地球:在轨道停留2年多

 人工智能技术     |      2019-10-28 12:00

▲美国空军秘密航天飞机X-37B在轨道上飞行了两年多后于10月27日返回地球,创下了其驻留轨道时间最长纪录

10月28日消息,据外媒报道,在搭乘美国太空探索技术公司SpaceX的猎鹰9号火箭升空25个多月后,美国空军秘密航天飞机X-37B于10月27日返回地球,打破了其自己创造的轨道停留时间最长纪录。不过,这架航天飞机在轨道上究竟在做什么,外界仍不得而知。

2017年9月7日,SpaceX的猎鹰9号火箭在其执行第五次任务OTV-5时发射了X-37B。就在几个月前,SpaceX为美国国家侦查局(NRO)发射了类似的秘密任务NROL-76和Zuma。当时,SpaceX的OTV-5发射不得不与时间赛跑,以免受到飓风伊尔玛(Irma)的影响。

▲猎鹰9火箭助推器在发射X-37B航天飞机后返回1号着陆区。大约9个月后,助推器被重新使用

在太空停留期间,美国空军X-37B悄悄地驻留在近地轨道(LEO)上,执行某些神秘任务。在轨道上度过的779天中,这架航天飞机多次变更了轨道,最后重新进入地球大气层,降落在肯尼迪航天中心的航天飞机着陆设施跑道上。

在OTV-5之前的OTV-4任务中,同样的X-37B航天器曾在轨道上驻留了717天。OTV-5在8月26日超过了打破了这个纪录,而且在轨道上多呆了两个月。在很大程度上,美国空军将X-37B描绘成测试可重复使用航天器硬件的平台,但这种解释从来就没有多少意义。再加上其每次任务在轨道上停驻的平均时间都超过570天,更令人感到好奇。

美国空军在27日当天发表声明称:X-37B是美国空军首屈一指的可重复使用、无人驾驶航天器,为技术改进提供了所需的性能和灵活性,使科学家和工程师能够在长时间的太空环境中进行测试和实验。

但在现实中,人们很大程度上认为X-37B是一种灵活的间谍卫星,配备有效载荷舱,里面有足够的空间用于搭载信号情报或成像硬件,可长期驻留轨道的能力使其可以与卫星相媲美。OTV-5任务数据显示,X-37B在太空度过的25个月中,大部分时间都会定期飞越俄罗斯上空。

▲X-37B在轨道上停驻的艺术渲染图

除了实验和存放在其有效载荷舱内与间谍相关的设备外,这艘航天器还携带着小型太阳能电池板和散热器,并配备了机动系统,使其能够改变轨道。


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